Entrevista con Paul Wolff. API audio

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Paul Wolff, fue propietario y diseñador de API, cuando API resurgió de sus cenizas en los 80. Paul fue el encargado de volver a llevar a API hasta la cumbre que le había pertenecido en los 70. Siendo yo un fanático de API, la entrevista a Paul Wolff, era cuestión de tiempo que llegase, así que poneros cómodos y que comience el espectáculo

  • Nos gustaría saber algo acerca de tus orígenes, tu relación con la electrónica y la música

Comencé muy pronto con la electrónica, hice procesos galvánicos con plata y monedas para mi proyecto de ciencia de cuarto grado, e hice electrólisis convirtiendo agua en hidrógeno y oxígeno y viceversa para mi proyecto de quinto grado. Cuando tenía 16 años, conocí un grupo en una tienda de reparación de televisores, donde me entretenía, en donde él guitarrista había retorcido el jack de su Strato y había partido el cable de salida. El técnico de la tienda de televisores, no sabia que le pasaba, así que le di la vuelta y soldé el jack y lo deje bastante apretado. El guitarrista dijo “ te llamaremos Fix” que es el nombre de mi nueva empresa. Posteriormente me fuí de gira con algunos de los miembros originales de aquella banda, llamada “Chopper”, y en el último NAMM, me volví a juntar con el teclista Edgar Struble, que fue el tipo que me convenció para irme de gira. El está haciendo un trabajo muy bueno como director musical para Dick Clark Productions.

Te he adjuntado una breve reseña  de mi vida

Nota del traductor: La reseña es bastante amplia, y se corresponde con la publicación que ha hecho Paul Wolff en la pagina web de su nueva empresa. Es una reseña histórica bastante interesante en la cual cuenta de forma resumida su biografía. Esta primera pregunta, queda extensamente respondida en la reseña de su web, que se citará al final de la entrevista.

  • ¿Qué cosas tuviste en mente a la hora de hacer los diseños de API?

Quise continuar la historia y la calidad, y expandir la línea de productos, para encajar en una industria más moderna

  • ¿Cómo empezaste con el formato de la serie 500?

El formato de las series 500 fue solo una idea de hacer partes modulares para las mesas. Cuando las mesas antiguas se despiezaban, se necesitaba un rack para albergar los módulos, entonces construimos el rack de 10 espacios mientras estaba en Datatronix. El formato ya existía, solamente tuvimos que hacer un rack para él.

  • ¿Alguna vez imaginaste que fuese a crear un punto de inflexión en el mercado del audio?

No creo que nadie jamás hubiese imaginado este éxito. Simplemente, al igual que otros productos de éxito como Pultec, Neve 1073 o el API 550A, no fueron diseñados para ser clásicos, ellos fueron diseñados para una necesidad, con las limitaciones de la época

  • ¿Podrías contarme la historia de los operacionales discretos?

Cuando API y Neve, diseñaban sus operacionales, no existían operacionales integrados, el uso para amplificadores era claro. En aquella época, había cientos de estos operacionales discretos en estos encapsulados, 1 pulgada cuadrada con 7 pines, que era amplificador de instrumentación para servos, para la adquisición de datos, y para uso científico, entonces se uso este formato para los amplificadores de audio.

El primer operacional monolítico (IC) fue diseñado por Robert Widlar, el µA702 en 1963, después el 709, después el 741, el primer amplificador de uso masivo, y desde aquí se comenzó a crecer. La ventaja fue que los amplificadores discretos eran mejores y podían conducir más corriente, como los transformadores, ya que los diseños monolíticos no podían hacer esta función,  pero amplificadores como el 741 sonaban realmente bien

  • API continua diseñando con operacionales discretos, ¿por qué?

El famoso 2520 tiene un sonido y una sinergia con el transformador, que no se puede conseguir con ninguna otra combinación de amplificador. Los amplificadores de Neve tiene un sonido, lo mismo que los amplificadores de Tonelux

  • ¿Por qué decidiste mantener los diseños con operacionales discretos?

Ahí estaba el tono de API, y con Tonelux diseñé dos nuevos operacionales y transformadores y creé un nuevo sonido que era muy especial

  • ¿Cuales son las diferencias a la hora de diseñar equipos de audio, utilizando operacionales discretos en lugar de monoliticos (IC)?

Cada marca tiene un sonido. API es mas gordo en el segundo armonico y un sonido muy grueso. El Neve también es gordo, pero tiene un tono diferente. Los amplificadores de Tonelux tienen un tono diferente también.

Amplificadores discretos permiten menos etapas, y pueden sonar más limpios. Mi nueva mesa, utiliza algunos usos poco convencionales para operacionales monolíticos, para mantener su número bajo y permitir mezclas de operacionales discretos y operacionales monolíticos en la misma mesa.

  • Los transformadores son también un componente común en tus diseños, ¿qué nos puedes decir de ellos?

Originalmente fueron empleados para aislar etapas y equipos del mundo exterior, y permite relaciones en los bobinados para aumentar o disminuir la tensión y sus capacidades de conducir corrientes.

El porque usar transformadores en lugar de operacionales o transistores para balancear/desbalancear señales? Por aislamiento, una “ganancia libre”, el tono, etc….

  • ¿Cuando tu diseñabas para API, Tonelux y ahora para Fix, escogías diseños clásicos? O prefieres escoger diseños más actuales?

Como he comentado, la mayoría de estos diseños fueron hechos para sonar bien, y funcionar para una aplicación. Ellos se convirtieron en clásicos, con el paso del tiempo, y los fabricantes mantuvieron estos sonidos de una forma consistente a lo largo de los años. Me gustan los tonos que provienen de diferentes combinaciones

  • ¿Por qué nunca has usado válvulas en tus diseños?

Nunca he hecho mucho diseño con válvulas, prefiero dejárselo a Eve Ann

  • Cuando estuviste en API hiciste un montón de diseños, ¿que productos son diseños directos tuyos?

Mira la reseña del final, pero así brevemente, el primero que hice fue el 5502, una versión de 4 bandas del 550a. Hicimos esto porque retocar el 550a era como cambiar la historia, así que teníamos que probarnos a nosotros mismos primero con un producto, relacionado y no relacionado. A raíz del éxito de este, hicimos la versión de 4 bandas del 550a.

Después hicimos el primer previo de API, el 3124, que estaba basado en la tarjeta del previo de micrófono 312. API originalmente había hecho un previo 512, pero no tenía el tamaño estándar de la serie 500. Esto lo hicimos con el 512B

  • ¿Cómo fueron tus comienzos con Tonelux, después de abandonar API?

En cualquier salida, tu siempre esperas que la compañía que abandonas continue siendo grande, cosa que API hizo, y que tu nueva aventura también sea grande. Tu nunca sabes si tu reputación permanece con tu antigua empresa o si se mantiene contigo. Cuando yo dejé API, me senté en la oficina que tengo en el sótano y me quedé mirando a la pared, y el concepto que quería de Tonelux se me apareció en la cabeza. Diseñé una línea de productos completa, en 3 meses, y los tuve listos para el AES de septiembre. Cuando estaba sentando en mi stand, esperando a que alguien viniese, Alan Sides se paró y probó el ecualizador por 15 minutos. Cuando terminó, me miro y me dijo, “suena realmente bien”. Sabía que mi reputación permanecía conmigo…

  • Como diseñador, ¿cambiaste tu perspectiva de los productos que habías diseñado para API en relación a tu nueva empresa Tonelux?

No quería ningun parecido con los productos de API, porque sentía que era importante hacer algo nuevo. Yo no quería ser conocido como alguien que se fue y que simplemente copió lo que había hecho antes. Nada de lo que hice era parecido, diferentes botones, colores, operacionales, transformadores, circuitos de mute, circuitos de ecualización, circuitos de ganancia, diseños completamente diferentes de compresores, etc…

He seguido este camino con la mesa Fix. Su concepto es de mantener el módulo tan limpio como sea posible, pasar los modulos de la serie 500 a través de ellos, y después en la sección máster, tener la habilidad de seleccionar cualquier combinación de tonos de la mesa, para cada bus estéreo. Esta mesa puede ser estéreo, y también existe la versión surround

  • Después de Tonelux, ¿en qué proyectos te has involucrado?

Fix Audio Designs es una empresa que como he explicado en la web, hacemos equipos en rack, plugins y mesas

También soy el director del desarrollo de nuevos productos para Aftermaster Inc, una compañía pública que diseña productos de procesado de audio para el sector del consumidor, del estudio y de la radiodifusión

  • ¿Qué metas tienes en tus diseños?

La meta es continuar con los grandes tonos de API, Tonelux y Fix

 

Y esta es la reseña que me ha pasado Paul, que es bastante similar a la que aparece en su web

” Paul Wolff began his desire to blow things up at an early age, from changing water into hydrogen and oxygen in a grade school project, to building small explosives to go fishing with. No, he didn’t invent stereo, or reverb; nonetheless, his musician parents (both in Big Bands in the 40’s met on a rotating stage) always supported him throughout his ventures, he ended up as the house sound man at a Niles Michigan club called Shula’s, and began doing FOH for many national acts and club bands.  He had a relationship with Soundcraft, Electrovoice and Crown amplifiers and tested many of their new designs at that club.  He left them and travelled with a band and ended up at a Washinton DC night club, The Bayou, doing sound for such “new” acts as Foreigner, Pat Benatar, Dire Straits, etc.

This led him into the recording studio end of the industry, and he moved into a DC studio called “No Evil Multimedia”, and during a Synclavier seminar (we were dealers) at the studio, he was introduced to a fellow that worked at a company that had just acquired API called Datatronix. Wolff left the studio to start his official beginning in the console business at the new company.

API was a multimillion dollar company that made hundreds of recording consoles and was at the forefront of recording and broadcasting.  They were the American version of Neve in Europe.  Datatronix is where Mr. Wolff met Saul Walker, as Datatronix had acquired the assets of API after their demise.  API officially went out of business in 1978.  After working at this for several years, the audio portion (API) of Datatronix was put up for sale so they could develop the first pay phone with a credit card slot, which was invented there. Wolff purchased the assets after leaving the company in 1985.   Saul Walker was the founder of API and for a short period, worked for Mr. Wolff at his new company.  Every thing I learned about consoles and manufacturing was absorbed from my relationship with Saul.  He was bigger than life, he and Rupert Neve pretty much defined recording as we know it today.  Being close to both Saul and Rupert, I have had a very honored friendship with both of them.  Saul passed away last year and it was a very sad day for the entire industry.

During the years that followed, Mr. Wolff introduced the first of many new products; the very first was the 5502 rack mount EQ, a 4 band version of the 550A in a rack mount design, the 550B, a 4 band 550A, the 3124, a 4 channel mic pre, the 512b mic pre, etc.
 In those years that followed, we created the 500 series racks, including the 10 space, the 2 space “HPR” and the Lunchbox, which was originally an Aphex product, and I took it over when they discontinued making it.  We changed it some and a fellow engineer, Art Kelm coined the name “Lunchbox” as he was selling them to many artists.  The Name has been trademarked under the new company and has created an entire industry of 500 modules.  After a few years (1996), we built a console for Record Plant Remote, which is still in full service today in a studio in NY, and was the first computer controlled discrete reset console with a touchscreen interface.  Soon after that, I designed the Legacy, and after adding Jeff Bork to the team, we designed the Legacy Plus. We shipped around 28 consoles during that period, with a total gross sales figure of around 12.5 million.

In 1999, the assets of API were sold to the ATI Group, the manufactures of the world famous ATI Paragon and Paragon II live mixing and monitor consoles. Paul stayed with the company and designed several new products like the now famous 2500 compressor, the 8200 series summing mixer, the 7800 master section, and with Jeff, the new Vision console, along with many reissues of earlier products.

Seeing a major shift in the recording industry, Mr. Wolff left the company in 2004 and formed Tonelux Designs Limited. The concept of the Tonelux product line was geared towards the “new studio model”, where so much more of the production work is being done in the Work Station, and the requirement for a large frame console is not as necessary as it had been in the past.

The company did very well for the next 5 years and was sold to the PMI AUDIO GROUP in Gardena, CA. Mr. Wolff was bought out of all stock and ownership, but was hired on to continue the development of the Tonelux product line.

Paul Wolff has been published on the cover of many trade magazines, has several patent applications and many trademarks, and is considered a leader in the Professional Audio industry. Information can be found by Googleing “Paul Wolff API” or “Paul Wolff Tonelux”. http://en.wikipedia.org/wiki/Automated_Processes_Inc

I was recently inducted into the NAMM TEC Hall of Fame for the LunchBox.

In 2016, I started FIX Audio Designs, LLC, a company that is currently building consoles and rack gear, and has released 2 Plug Ins.

http://www.fixaudiodesigns.com

http://www.aftermaster.com “

 

Os acordáis del análisis de texto que hacíamos en la asignatura de filosofía en COU. Teníamos que aprendernos la filosofía de cada autor y después aplicarlo a sus textos para explicarlos. Voy a tratar de hacer yo algo similar con esta entrevista, ya que hay cositas, que considero interesante explicar para que la gente entienda mejor la filosofía de diseño de Paul Wolff. Para ello, si os habéis fijado en la entrevista, he puesto algunas cosas en negrita, estas son las cosas más interesantes, y las que nos puede ayudar a entender la filosofía de Paul, pero antes de nada dejarme que os comente muy por encima acerca de los operacionales.

Un operacional, digamos que es un circuito integrado (IC), cuya función es amplificar la señal diferencia presente en sus entradas. Por circuito integrado, me refiero a un conjunto de componentes, montados en una plaquita y dentro de un encapsulado los cuales tienen encomendado realizar una determinada función, por ejemplo amplificar una señal. Tradicionalmente existen dos tipos de operacionales, los que los componentes en su interior, son componentes discretos físicos, transistores, condensadores, resistencias, etc… y los que dentro de su encapsulado, existen diferentes materiales que funcionan como lo haría un componente discreto este último se llama monolítico, porque está hecho en un solo bloque.

En la siguiente imagen el operacional de la izquierda es discreto, porque está hecho de componentes físicos sueltos, y el operacional de la derecha es monolítico, ya que todos los componentes están hechos en el mismo bloque, las diferentes capas de materiales, físicamente tienen el mismo efecto que los componentes discretos.

 

Realmente los componentes discretos internamente están hechos de los mismos materiales y la misma forma que los operacionales monolíticos, sin embargo hace 50 años la miniaturización no estaba muy avanzada, y era posible hacer un transistor del tamaño de los actuales, pero sin embargo no era posible reducir el tamaño del transistor, al tamaño que tienen actualmente los mismos, en el interior de operacionales monolíticos.

Dicho esto me gustaría incidir en algunas de las ideas que ha transmitido Paul:

Mucho se ha hablado acerca del sonido de los equipos analógicos, que si se nota, que si no se nota, que si suenan todos iguales que si son diferentes. Bueno, con respecto a API os voy a contar lo que yo pensaba y lo que pienso ahora después de esta entrevista. API es un sonido y se nota, y te podrá gustar más o menos, pero es un sonido. El sonido de API surge de los operacionales que usaban, y aquí recalco la frase de con las limitaciones de la epoca. Recuerdo vagamente una entrevista que le hicieron a Rupert Neve, en la que le preguntaron acerca del sonido Neve, el comentaba que el sonido Neve, no era algo buscado, el sonido Neve partía de los conocimientos y componentes que tenían en aquella época. El sonido gordo en medios graves de Neve, eran causados por las alinealidades en esta zona, ellos trataban de crear los amplis más lineales posibles, pero que debido a los conocimientos, y al estado de la tecnología, hacían lo que podían. En el caso de API, por lo que deja entrever Paul, sucedió algo similar, los operacionales discretos que usaban por aquella época, presentaban bastante desviaciones frente a los operaciones que se pueden comprar hoy en día en cualquier tienda de componentes. El sonido API tienen nombre propio. Recuerdo en su día, que un forero (Miserable) tenía cosas de API originales, y tenía también de Telefunken y Siemens, y todos sonaban diferentes, sutilmente, pero existían diferencias, que te podían gustar más o menos. Recuerdo también con Rimshot, hacer hace muchos años una comparativa de diferentes previos que el tenía y unos Audient que lleve yo, y efectivamente notamos diferencias haciendo pruebas AB. No era como el día y la noche pero las había.

El sonido API es un sonido que se marca claramente por las propias alinealidades del operacional, y de la interacción entre el operacional y el transformador. En la siguiente imagen os he puesto el esquema del previo 312 que he cogido de la página de Dan Alexander. Si os fijáis claramente, la salida del operacional entra directamente en el transformador, y es las alinealidades del operacional, junto a cómo excita el operacional al transformador, y la carga que hace la inductancia sobre la salida del operacional, las que posiblemente marquen el característico sonido de API. Paul menciona que ese operacional y ese transformador, están hechos el uno para el otro, y es la forma que tiene el operacional de excitar al transformador, el que hace que API suene como suene: El famoso 2520 tiene un sonido y una sinergia con el transformador, que no se puede conseguir con ninguna otra combinación de amplificador.”

 

 

De este esquema también quiero mencionar un par de cosas interesantesAmplificadores discretos permiten menos etapas. En la mayoría de los diseños de API, existe como mucho, dos amplificadores operacionales en la cadena. Y en el esquema de antes, con un solo operacional ya consiguen ganancias de hasta 60 dB.

Otro tema muy interesante que me gustaría comentar podían conducir más corriente. Hace un par de años, estuve mirando para comprarme un sumador. Los sumadores han de estar en las ultimas etapas, y manejan valores de tensión relativamente altos, y a veces también de corrientes. De los sumadores que se comercializan actualmente hay tres variantes, hasta donde yo se, los que la suma la hacen con una válvula, los que la suma se hace con un operacional discreto, y los que la suma se hace con un operacional monolítico. Bien, por desgracia el operacional monolítico es el que más se utiliza y es el que menos corriente es capaz de drenar, con los cuales en términos de potencia es el que menos potencia maneja. Si bien en la mayoría de los casos la saturación del operacional suele ser por tensión, existe también la posibilidad de saturación por corriente, por ejemplo si cargas el operacional con una resistencia muy baja.

Os he dejado una imagen de las hojas características del operacional de API 2520, con unas características de 200 mA como corriente máxima de salida, y una potencia máxima disipada en continua de 1,5 watios. En las hojas de características de un uA741, se puede ver que la corriente de salida del mismo es de 20 mA (10 veces menos) y una potencia máxima disipada de 100 mW (15 veces menos). Bajo mi punto de vista, un bus sumador tiene que tener el máximo margen dinámico posible, tanto en tensión como en corriente, ya que en estas etapas, la tensión es relativamente alta y la posibilidad de saturar el operacional por corriente también puede ser factible. Con un operacional que sea capaz de aguantar hasta 1,5 watios, los riesgos de sacarlo de la zona segura de funcionamiento, es bastante complicado en aplicaciones de audio.

Como podéis observar en la imagen del esquema del API, el operacional es capaz de excitar en corriente al transformador. En el caso de utilizar un operacional monolítico, se deberá emplear un transistor a su salida, en una configuración Darlington. De esta forma el transistor estará amplificando en corriente la salida del operacional, que de otra forma excitaría al transformador con una corriente muy baja.

Un ejemplo os lo muestro en la siguiente imagen. La salida de esta etapa se hace a través del emisor del transistor, que actua como un driver del operacional.

 

El hecho de que los operacionales discretos sean capaces de drenar más corriente y disipar mayor potencia es por el simple hecho de que los primeros están constituidos por elementos físicos, cuyo tamaño es mayor, y permiten drenar más corriente y disipar más potencia, que las capas de material que conforma el monolítico. Piensa que de por si los transistores que hay en el interior de los operacionales discretos, ya drena centenares de miliamperios y disipa unos pocos watios. Intentar que una fina lamina de material, poco más grande que la uña del dedo pequeño, disipe potencias de watios, es una utopía, por eso los operacionales monolíticos no están preparados para drenar corrientes relativamente altas.

Por último a nivel técnico, os voy a mostrar una pequeña idea por la que ha pasado Paul por encima. Cuando hemos hablado de los transformadores ha dicho permite relaciones en los bobinados para aumentar o disminuir la tensión y sus capacidades de conducir corrientes.” El hecho de que pueda drenar mucha corriente, depende lógicamente del tamaño del transformador, está claro que los transformadores de audio, son componentes que en relación a otros que se pueden encontrar en un circuito de audio, manejan corrientes más altas, pero hay algo más interesante aun. En los diseños de API, el transformador de salida se usa como elevador, a parte de para balancear la señal de salida.

Si os fijáis en la hoja de características del API 2520, el nivel máximo de potencia a la salida para las alimentaciones de 15 voltios (con los que API suele alimentar sus circuitos) es de +21 dBm (+25 dBm teoricos), sin embargo, las especificaciones de API suele marcar como salida mayores potencias de salida, hasta +28 dBm. Bueno pues esos dBs de diferencia  se obtienen, de que dos de los secundarios del transformador de salida están unidos en serie, como se pueden observar en el esquema que os he puesto, funcionando este transformador como en elevador 1:2, además de balancear la señal.

 

Por último, quizás la frase que más me ha gustado de toda la entrevista la mayoría de estos diseños fueron hechos para sonar bien, y funcionar para una aplicación. Ellos se convirtieron en clásicos, con el paso del tiempo, y los fabricantes mantuvieron estos sonidos de una forma consistente a lo largo de los años.

Espero que la hayáis disfrutado como yo haciéndola.

 

 

8 Comentarios

  1. Espectacular la entrevista a uno de los más grandes de la electrónica aplicada a la producción musical.
    Tendré que leerla algunas veces más para poder digerir los conceptos electrónicos que se manejan, je,je…
    Felicidades, Rober 🙂

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