Entrevista a John Hardy

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John Hardy es sin duda uno de los gurús del audio profesional. Construye sus previos de micro a mano él solito, todo a mano y con componentes de primer nivel. No es casualidad que sus equipos son considerados top end.

Hemos charlado un rato con él de aspectos técnicos. Creo que sus palabras no tienen desperdicio.

Debido a la gran cantidad de explicaciones técnicas de John, recomiendo leer el texto original en inglés, ya que en la traducción he omitido algunos detalles que podrían resultar demasiado complejos para el lector sin conocimientos de electrónica, y también porque mi nivel en ese campo es bajo y no quería arriesgarme a meter la pata y que pudieran darse errores de interpretación por mi parte. Es posible que en algún caso mi traducción incluya incorrecciones puntuales. Tenéis accesible el texto original al terminar la entrevista.

 

  • Hola John. Para empezar me gustaría que me dijeras alguna cosa buena y alguna mala de tus equipos.

Algo bueno: mis preamplificadores son de los mejores del mundo.

Algo malo: Pesan mucho. Pero pesan lo que tiene que pesar. El transformador de salida pesa casi medio kilo.

  • Tus previos de micro están considerados lo mejor de lo mejor. ¿Qué objetivos tenías en mente al diseñarlos?

En 1981 me planteé construir el mejor previo de micro posible. Sabía que los transformadores para audio Jensen están considerados los mejores del mundo, por eso decidí usarlos para mis previos. El mejor transformador de entrada para micro es el JE-16-A, ahora llamado JT-16-A. El 990 es un operacional discreto buenísimo, diseñado por Deane Jensen, y es el operacional perfecto para usar con el JT-16-A.

Mi primer previo de micro fue el MPC-500C, que era una tarjeta de reemplazo de la tarjeta del amplificador de micro para las mesas MCI 500C  y algunas consolas de la serie 500D. Ese previo llevaba el JT-16-A, el 990 y todo el recorrido de la señal estaba libre de condensadores de acoplamiento. Pero había un problema… el trafo JE-16-B  no existía en ese momento, solo estaba el JT-16-A y era un transformador demasiado grande para encajar en el espacio reducido de la tarjeta, así que el escudo protector del trafo hacía que no entrara. El transformador original tenía forma cuadrada y el JT-16A la tenía redonda, así que hablé con Deane jensen y le pregunté si podría adaptar el JT-16-A con ese tipo de forma para que cupiese en la tarjeta. Él hizo el nuevo transformador y lo llamó JT-16-B, que es realmente la versión cuadrada del JT-16-A y permitía que entrara en los previos de las consolas MCI500C.

En 1984 desarrollé otro previo de micro para sustituir los de las consolas MPC-600. Tenía la misma circuitería básicamente que los anteriormente mencionados para las MCI500C.

En 1986 de nuevo adapté estos previos para las consolas MCI/Sony MXP3000.

A finales de ese año comencé a desarrollar mi previo M1, que sería mi primer producto en formato rack. En este caso quise incluir un transformador de salida, al menos ofrecerlo como opcional, así que busqué en el catálogo de Jensen el mejor producto posible y encontré el JE-11-BMCF. El M1 comenzó a comercializarse en 1987.

En 1988 Deane Jensen me preguntó si yo podría construir un amplificador siguiendo sus especificaciones a partir de mi M1. El resultado fue el Twin Servo 990. Este previo usa un transformador de salida con una modificación del JE-11-BMCF  que llamó JE-11-BMQ. Por sugerencia de Deane comencé a usar igualmente el JE-11-BMQ en mi M1.

A finales de los 80 y principios de los 90, el sistema de bobinado que usaba Jensen para sus transformadores cambió a uno automático hecho por máquinas suizas y controladas por ordenador. Las nomenclaturas cambiaron de «JE» a «JT», así que ahora mismo uso el trafo de entrada JT-16-B  y el de salida JT-11-BMQ  en todos mis productos.

En 1991 lancé al mercado el modelo M2, que es igual que el M1 pero con un control rotatorio de 16 posiciones en lugar de un potenciómetro para el control de ganancia.

  • Hoy en día mucha gente espera que sus previos aporten color al sonido. Teniendo una Eq uno puede dar todo el color que quiera, pero aun así muchos prefieren tener diferentes previos para lograr distintos tonos. ¿Estamos pidiendo a los amplificadores cualidades para las cuales no están pensados?

Es cosa de cada ingeniero y artista decidir cómo lograr sus objetivos. Yo respeto los métodos de todos. Si consiguen el sonido que buscan no importan la forma en que lo hagan. Pero tienes muchas más posibilidades si capturas el sonido inicialmente con el mayor nivel de detalle posible. Una vez el sonido coge un color es muy difícil quitarlo. Yo pienso que casi todo el mundo quiere capturar el sonido tal cual es, sin color alguno, pero si los hay que prefieren que el previo añada algo, pues perfecto.

  • ¿Qué piensas sobre el hecho de que algunas personas aconsejen apretar los previos para conseguir un poco más de distorsión?

Si aumentando la ganancia aparece mayor distorsión y eso es lo que busca el ingeniero, entonces está bien. Mis previos son muy lineales en un rango muy grande de ganancia. El transformador de entrada es capaz de aguantar un nivel muy alto de ganancia antes de empezar a saturar. Cuando empieza a hacerlo, el nivel de salida comienza a aumentar hasta el punto de clip. Así que no puedes conseguir con mis equipos el nivel de distorsión por transformador de otros previos de micro.  Por eso, si el ingeniero busca ese tipo de distorsión no la encontrará en mis previos.

Un pequeño contraste: mucha gente parece preferir mi M1 con el transformador de salida en lugar de sin él. Suelen decir que las cosas les suenan más cálidas, cremosas, suaves o simplemente mejor con el transformador de salida. Siguen describiendo mis previos como detallados, pero con cierto nivel de carácter que les resulta agradable

  •  Algunos afirman que muchos previos suenan mejor a altos niveles de ganancia, apretándolos. 

Con algunos previos puede ser el caso. Si es así y el previo te suena mejor apretándolo, entonces hazlo. Cualquier cosa que sirva para el cometido que se pretende está bien. Mis previos son muy lineales en todo el rango de ganancia hasta el punto de clip, normalmente a +25’8 dbu, así que apretarlos no hará que suenen distintos.

  • Recientemente has sacado una nueva versión de tu conocido opamp 990c. El nuevo se llama 990c+. ¿A qué se debe este cambio?


Hay una pieza, el semiconductor National LM394, que ha dejado de fabricarse. Esta pieza lleva dos transistores emparejados (matched pair en el texto original) que se usaban para la entrada del operacional 990. El único repuesto posible era el Analog Devices SSM2212, que es para montaje de superficie, así que tuve que adaptar ese componente para el operacional. Pensé que ya puestos era un buen momento para convertir el máximo número de componentes a SMD. Lo cambié todo excepto los transistores de salida (MJE171 y MJE181) y los seis pines del operacional. El resto de componentes son actualmente SMD. La mayoría de las actuales resistencias son de tolerancia 0’1% en vez de 1% como antes y los componentes están al mismo tiempo menos amontonados, lo que permite un descenso de la temperatura ( un coeficiente de 25 partes por millón en vez de 50 o 100 como antes). Los condensadores también tienen mejor tolerancia.

Los detalles pueden encontrarse en la página 1 de este pdf descargable.

  •  ¿Trabaja mejor el nuevo operacional o es básicamente igual que el anterior?

Es un circuito muy estable y predecible. De hecho, Deane Jensen especificó hasta un 5% de tolerancia para las resistencias en las especificaciones de su diseño original. Yo convertí todas las resistencias hasta el 1% en mi operacional desde 1978 o así, cuando lo comercialicé. El 990c+ lleva la mayoría de resistencias con un 0’1% de tolerancia y montaje de superficie, lo que hace que sea un poco más rápido en respuesta que el antiguo operacional. El montaje de superficie hace que el circuito quede más bidimensional, lo que puede reducir inductancias causadas por el montaje though hole donde los componentes se montan en posición vertical. El nuevo operacional está disponible desde marzo de 2013. Me interesa mucho saber lo que piensan los clientes de la nueva versión comparada con la vieja.

  • Hay muchos clones de Api en el mercado…Capi, Warm Audio, Adk ap-1 y muchos más. Muchos de ellos permiten cambiar el operacional por otros, incluido tu 990c+. El transformador Jensen en tus equipos tiene un ratio muy bajo, 1:2, mientras que el trafo de entrada del diseño Api es muy alto, 1:7 o más. ¿cómo influye este hecho en la forma en que tu operacional trabajará? ¿le afectará negativamente o solo sonará distinto pero no peor?

Mi opamp 990 funciona perfectamente con este tipo de diseño con transformadores de alto ratio, normalmente 1:8 o 1:10. Pero la relación señal-ruido será más alta que si usáramos el 990 con un trafo de entrada de ratio bajo como el Jensen. La diferencia no obstante solo será de 2 o 3 dB. El 990 está diseñado para trabajar de forma más silenciosa con fuentes de baja impedancia, que son las que produce un transformador de ratio bajo.

  • ¿Qué deberíamos esperar de un amplificador aparte de transparencia y bajo ruido?

Cada persona tendrá sus expectativas. Mucha gente espera el menor ruido posible y la máxima transparencia. Otros querrán color y algo de distorsión. Yo estoy convencido de que el 98% de las ocasiones la gente quiere que las cosas suenen como realmente suenan. Esto requiere de bajo ruido y mucha transparencia durante todo el recorrido de la señal. Yo construyo mis previos para lograr este objetivo.

  •  No produces en masa. ¿Construyes tú personalmente todos los previos que vendes?

Tengo algunas personas que trabajan para mí. Ellos hacen la mayor parte del trabajo de montaje pero hay algunas cosas que no permito que haga nadie más que yo. El control final de calidad y testeo también los hago yo.

  • ¿Te has planteado alguna vez fabricar en China para abaratar costes y de este modo poder tener un precio más competitivo?

Hay algunas piezas que compro ya hechas del Este, como la barra de leds de la tarjeta del VU del M1, y también los pulsadores retroiluminados. Pero el montaje final siempre está hecho en los USA.

  • ¿Veremos algún día tus previos en formato 500?

Espeo tener al menos 3 previos para serie 500 en e lfuturo. El primero será una versión del Jensen Twin Servo. Tengo preparadas 100 placas y estoy montando el primer canal para comprobar que funcionan correctamente. El Twin Servo es el más complejo, así que sería mejor comenzar por otros modelos. El M1 y el M2 serán los siguientes.

  •  ¿Tienes pensado desarrollar algún compresor o Eq?

Si encuentro el tiempo lo haré.

  • ¿Puedes hablarnos de las diferencias entre tus previos, el M1 y el Twin Servo?

Son muy similares, ya que usan los mismos transformadores y operacional. Tampoco hay condensadores de acoplamiento en ninguno de ellos. La principal diferencia es que el M1 usa un solo operacional por canal y el Twin Servo usa dos. Deane Jensen tuvo la idea de usar dos operacionales en serie para compensar las limitaciones de un solo operacional a altos niveles de ganancia.

Esto es un punto importante relacionado con los transformadores de micro con respecto a las soluciones de compromiso entre la relación de impedancia del transformador y el rendimiento de audio del mismo.

Muchos previos a válvulas o de estado sólido como los Api usan transformadores de entrada con un ratio de muy alta impedancia, como por ejemplo el JT-115K-E, que tiene un ratio de impedancia de 150:15k ohm (es un trafo de ratio 1:10), lo que aporta 20 dB de ganancia. Su ancho de banda son 90Khz. Este es el máximo ratio de impedancia que Jensen tiene en uno de sus transformadores. En el otro extremos está el JT-16-B , que es el que yo uso, que tiene 150:600 ohm de ratio de impedancia (ratio 1:2) y solo aporta 5’7 dB de ganancia y tiene un ancho de banda de 220khz. El JT-16-B tiene mayor ancho de banda, una respuesta de fase más lineal y menor distorsión que el JT-115K-E sencillamente porque su menor ratio de impedancia hace que trabaje mejor (son las leyes de la física). El JT-115K-E es todo lo bueno que puede ser teniendo una impedancia de 150:15k ohm. Pero si quieres el mejor rendimiento para audio, un transformador con un ratio de impedancia muy bajo es lo ideal. Pero el transformador de ratio bajo dará menos ganancia (5’7 dB vs 20 dB).

Aun así, si quieres un previo que tenga mucha ganancia pero sea al mismo tiempo muy limpio, se puede hacer la amplificación en dos etapas. Este diseño dará alto nivel de ganancia con ruido bajísimo y un gran ancho de banda.

Date cuenta que Api usa transformador de entrada de ratio alto, normalmente 1:7 o 1:8, lo que aporta 17’8 o 20 dB de ganancia antes de que la señal llegue al amplificador, además de otro transformador a la salida que aporta otros cuantos dB de amplificación, dependiendo del bobinado, así que ese diseño obtiene gran parte de la amplificación a través de los transformadores. A veces esa ganancia es excesiva y por eso incluyen un pad de atenuación antes de que el sonido llegue al trafo de entrada. Este sistema hace que la señal tenga mayor distorsión y menor ancho de banda debido a que es inducida por los transformadores.

Si te gusta el color de Api, que viene de los transformadores y del operacional 2520, perfecto, úsalo. Si buscas el menor nivel de ruido y el mayor nivel de detalle posible, prueba uno de los míos.

  • Tus previos buscan transparencia, y como dices, los transformadores inducen algo de distorsión. ¿Por qué no optaste por que tus previos no llevaran transformadores, como otros modelos del mercado (Millennia, Dav, Grace, etc)?

En primer lugar, mis previos llevan los mejores transformadores de audio que existen. Pero es que los diseños con transformadores tienen algunas ventajas sobre los diseños sin ellos. Los amplificadores sin transformador llevan condensadores de bloqueo de DC en serie con las entradas para mantener los +48 voltios del phantom power viajando activamente dentro del circuito del previo y eso podría causar daños. Los condensadores tienen una propiedad conocida como absorción dieléctrica donde el aislante (dieléctrico) entre las placas del condensador absorbe una pequeña porción de la señal de audio a medida que ésta pasa a través del condensador, y luego la libera algún tiempo después, lo que influye en el audio. Un transformador de audio inherentemente bloquea los voltajes DC y no sufre por los problemas dieléctricos de los condensadores. Un transformador de entrada puede trabajar mejor con niveles mucho más altos de señal de modo común ( «common-mode signal» en el original) que un diseño sin trafos porque un transformador está sólo limitado por la tensión de ruptura del cable que se utiliza en los devanados, típicamente cientos de voltios. El circuito activo de un preamplificador de micro sin transformador es probable que esté limitado a poco más que las tensiones de alimentación, normalmente +/- 15VDC a +/- 24VDC. En entornos donde hay una gran cantidad de interferencias eléctricas en forma de señales en modo común, esas señales podrían exceder los límites de un circuito sin transformador y causar serias interferencias.

En cuanto a los transformadores de salida, pueden proporcionar un aislamiento de salida que no está relacionada con la «tierra» en absoluto, lo que elimina los bucles de tierra que podrían causar sonidos de zumbidos. También puede conectar el lado bajo de la salida (por lo general el pin # 3 de una salida XLR) a tierra sin la preocupación de la degradación. Electrónicamente, las salidas balanceadas tienden a tener problemas cuando esto sucede.

Existen muchas marcas y modelos de transformadores de audio en el mundo. Los mejores son hechos por Jensen, y el mejor modelo de entrada de micrófono Jensen es el que tiene la relación de impedancia más baja, específicamente el JT-16-B. Su mejor modelo de salida es el JT-11-CCM (buscar el JT-11-BMCF en su web – que es esencialmente el mismo que el «CCM», que no está en la lista). Es un transformador de 1: 1 con un ancho de banda de 15 MHz y una distorsión extremadamente baja. Así que hay que considerar en primer lugar las diferencias entre los «transformadores» y «transformadores Jensen», y luego mirar las relaciones de impedancia, y señalo que se debe seleccionar la relación de impedancia del transformador de entrada en base a los niveles de ruido del amplificador operacional que viene después el transformador de entrada. Para ello es importante el material del núcleo del transformador. La mayoría de los transformadores Jensen utiliza un material de núcleo que es el 80% de níquel, incluyendo el JT-16-B y JT-11-CCM. Esto es mucho más caro que el material de núcleo típico (Hierro 97%) que se utiliza en muchos otros transformadores, pero proporciona la menor distorsión. Así que todavía estoy utilizando transformadores porque los que utilizo en concreto son los mejores del mundo, y tienen ventajas sobre los circuitos sin transformador.

  • En el mundillo del audio parece que se está viviendo una época de fascinación por lo retro. Todos quieren tener un Neve o un Api, y hay cientos de clones de ellos. ¿Es que los diseñadores han tocado techo o es que el público no quiere nada innovador?

Las modas van y vienen. Algunas de ellas vienen de nuevo. Y otra vez. Si deseas conseguir el sonido Neve, o el sonido API, y es lo que buscas, pues a por ello. Pero si  lo buscas sólo para estar a la moda, simplemente porque muchas otras personas lo hacen de esa manera, puede que te estés perdiendo algo mucho mejor. Yo creo que a la mayoría le encantaría si pudieran conseguir grabar el sonido como es en realidad. Me han dicho muchas, muchas veces, muchos clientes, que a pesar de que tienen un montón de preamplificadores de micrófono para elegir, incluyendo Neve y API, siempre usan mis preamplificadores  primero. Siempre se puede añadir color después, pero una vez que se añade, es difícil de eliminar.

Nunca diría que hemos llegado a un techo, pero hay límites con la tecnología existente. Diseñar un preamplificador de micrófono se reduce a tomar decisiones básicas como:

– Válvulas vs. estado sólido.
– Con transformador vs. sin transformador.
– amplificadores operacionales discretos o integrados.
– ¿Qué válvulas? ¿Qué amplificadores operacionales?

Pero hay mucho más por hacer para diseñar un amplificador una vez decidido lo básico. El diseñador debe ocuparse de evitar que haya problemas de «tierra», el mejor diseño de la placa y del circuito, la calidad de los componentes, la configuración del panel frontal, la calidad de las fuentes de alimentación, la interfaz de usuario, medidas, características adicionales, y así sucesivamente.

  • Pero, esta tendencia actual de preferir lo vintage  ¿es solo cuestión de moda pasajera o es que realmente aquellos viejos equipos sonaban mejor que los actuales?

Hay miles, quizá decenas de miles (o más) de discos de éxito que se han hecho utilizando consolas Neve y API y sus preamplificadores. Pero tal vez esos discos de éxito habrían sonado aún mejor con mejores previos.

  • La electrónica ha evolucionado a lo largo de los tiempos. Hoy en día es muy sencillo y barato construir previos de micro. Mucha gente afirma que los nuevos diseños no suenan como los antiguos. Quizá sea debido a los viejos transformadores, a las válvulas, no sé. Se quejan de que los equipos modernos suenan demasiado transparentes, fríos, sin alma, aburridos… Si comparamos un gran viejo previo lleno de trafos, válvulas o lo que sea con uno moderno de alta calidad, hecho con chips, sin trafos… dos muy buenos equipos, de la mayor calidad, uno viejo y otro actual…¿crees que realmente el viejo sonará mejor por sus componentes y diseño, o el moderno podría sonar mejor incluso?

Los preamplificadores de bajo coste han mejorado en cierta medida, por lo general debido a que los amplificadores operacionales integrados han mejorado con los años. Pero debes tener en cuenta todos los aspectos. ¿Son los actuales amplificadores operacionales suficientemente buenos para los requisitos críticos de un preamplificador de micro? ¿Son lo suficientemente silenciosos? ¿Son lo suficientemente rápidos (en cuanto a velocidad de respuesta)? ¿Pueden manejar niveles suficientemente altos de entrada sin distorsionar? ¿Pueden proporcionar niveles suficientemente altos de salida  antes de la saturación? ¿O están limitadas por las tensiones de alimentación de energía más bajas en comparación con un discreto amplificador operacional?

Algunos amplificadores monolíticos son mejores que otros. Algunos amplificadores discretos son mejores que otros. Algunos amplificadores monolíticos son mejores que algunos amplificadores discretos. Algunos transformadores son mejores que otros. Algunos diseñadores de circuitos son mejores que otros. Algunos preamplificadores sin transformador son mejores (más limpios, más precisos) que algunos preamplificadores de transformadores acoplados. Algunos preamplificadores funcionan bien, siempre y cuando los niveles de entrada no sean demasiado altos o demasiado bajos. Algunos preamplificadores funcionan bien en un rango más amplio de niveles de entrada y salida y niveles de salida.

Estoy usando lo que considero que es mejor transformador del mundo de entrada, un magnífico amplificador operacional, el mejor transformador de salida del mundo, que no haya condensadores de acoplamiento en la ruta de la señal, y todo en mis preamplificadores de micrófono está optimizado para proporcionar los resultados de la más alta calidad. ¿Cómo de importante son los resultados para tí? Si no has probado un M-1, M-2 o Jensen Twin Servo 990 puede que ni siquiera sepas cuánto pueden mejorar tus resultados!

Muchas gracias por tu tiempo John

Podéis visitar su web clickando AQUÍ

 

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