Patch panel. ¿Sí o no?

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Hablar del Patch panel, es hablar de un elemento muy común en los estudios y en instalaciones que permite añadir la flexibilidad al conexionado de los equipos, que demanda una instalación versátil.

Hasta aquí todo claro, pero la pregunta que llevo años haciéndome es: ¿Es realmente necesario y aconsejable un patch panel en unas instalaciones?

Y la respuesta que he encontrado después de pensar mucho es: depende.

Cuando empezamos a estudiar sonido, y vamos a nuestras primeras clases en el estudio, lo primero que nos presentan es al señor patch panel. Podrían presentarnos al señor Pro tools, al señor pie de micro… pero lo primero que nos presentan es el patch panel. ¿Y esto por que es?. Muy sencillo, todo estudio que se precie, debería tener un patch panel (o no) y empezar conociendo el patch panel es quizás un punto muy interesante, porque es el sitio al que confluyen todas las señales. El signal flow, o diagrama de flujo, y los patch panel, suelen ser los primeros quebraderos de cabeza para todos los que empezamos en esto.

Es innegable, que un patch panel, le proporciona una versatilidad a nuestro estudio o instalación como ningún otro elemento se la podría proporcionar. Vale sí, las matrices de audio me brindan la misma versatilidad, pero son más caras, y en analógico solo conozco una.

Pero quizás hay que preguntarse, ¿realmente necesito esa versatilidad? ¿y que pasa con los contras que tienen los patch, me merece la pena?

Un patch aunque no lo creas tiene sus contras, y alguien puede preguntar, ¿que tipo de problemas puede tener un dispositivo pasivo y que es mecánico? pues los tiene.

El primer problema es que puede degradar la señal. Durante muchos años, estuve pensado si un mero patch por el hecho de estar insertado en el medio de una señal, degradaba la señal de alguna forma. Realmente no he encontrado evidencia alguna en documento escrito, publicación, libro o literatura variada, que me lleve a pensar que dicha degradación es notoria, siempre que el patch se encuentre en buenas condiciones. Si alguien se anima a hacer un proyecto fin de carrera para verificar esto, que cuente conmigo, el tema me interesa.

El segundo problema, está relacionado con el mecanismo mecánico de cada uno de los conectores que encontramos en el patch. Cada conector del patch está formado por unas levas mecánicas que suben y bajan cuando metemos o sacamos el conector. Todo sistema mecánico, esta sujeto a sufrir holguras con el paso del tiempo debido al uso, perdida de sus propiedades físicas a la hora de volver a su posición inicial o a la hora de desplazarse a su posición final, tolerancias que aumentan con el paso de los años. Un sin fin de problemas mecánicos que pueden hacer que las levas pierdan su efectividad. Si a esto le unimos suciedad, humo de tabaco, y gente que mete conectores que no son los apropiados por donde no tienen que meterlos, pues el resultado final es que en numerosas ocasiones el técnico del estudio tiene que meter y sacar varias veces el latiguillo, para que el contacto con las levas sea el correcto. A veces incluso tiene que buscar el punto óptimo donde hace contacto, no metiéndolo del todo, inclinando un poco, etc..

Aunque no lo creas, un patch, tiene un mantenimiento.

El tercer problema es la gran densidad de cablecitos que hay que soldar, y la probabilidad de cagarla es alta. No es de extrañar que algún canal se haya invertido la fase. No es de extrañar que todo el mimo con el que se ha hecho el diseño en la instalación para que no tenga lazos de tierra, falle porque alguien ha conectado los dos extremos de la malla a dos potenciales de tierra diferentes mediante el patch. E incluso se puede llegar a desbalancear una señal balanceada. Los patch de verdad, los que tienen una gran densidad de conexiones, llevan un mare magnum de cables en sus traseras, y no es tan fácil como que tu cuñado venga con el soldador. Hay que tener paciencia, pericia, conocimiento de lo que se esta haciendo y muy buena vista.

El cuarto problema es no saber exactamente que configuración necesita mi patch y acabar usando configuraciones que me conectan en paralelo, las entradas de dos equipos, con lo cual la impedancia que ve la señal que viaja desde el patch hacia esos equipos, disminuye, haciendo que la relación S/N también disminuya.

En su día pude asistir a una grabación que hizo Jose Luis Crespo en un estudio. Hablar de José Luis Crespo es hablar de una búsqueda incesante de la excelencia, y de entre todas las cosas que pude ver en esa grabación, una de las que más me hizo pensar, fue cuando observé que se había saltado completamente el patch del estudio. Un patch que dicho sea de paso se hizo por parte de uno de los mejores profesionales de este país.

Como puedes ver la respuesta de si usar patch o no, es un poco personal, y tienes que tener muy claro los pros y los contras. De primeras te diría que sino vas a tocar el conexionado de un equipo en la vida, te olvides de meterlo en un patch, no merece la pena. Y si tu instalación es completamente fija, y lo más que haces es un par de cambios de conexiones sencillas al cabo del mes, te olvides del patch, es menos costoso cambiar a mano esas dos conexiones, que tener que hacer un patch y meter todos los equipos allí.

Por el contrario, si necesitas una instalación muy flexible y versátil, o eres de los que les gusta mucho jugar a probar con diferentes conexionados y configuraciones de los equipos, adelante, pero recuerda que un patch también da problemas y requieren de un determinado cuidado y mantenimiento.

2 Comentarios

  1. Yo hace años era de los que pensaba que un patch era algo muy fácil de diagnosticar: si hay conexión eléctrica, la señal pasará, y si no, es que había un problema.
    Un día grabando una acústica ví que tenía que setear el previo con una ganancia anormalmente alta. Para resolver ese momento cambié de línea y todo fue bien, pero al día siguiente me entretuve en recrear el problema, cambiando las opciones posibles de micro/cable/línea del cajetín/línea del patch y observé atónito que ese canal del patch, y solo ese, atenuaba alrededor de 15dB la señal.
    Ya pensando, me dije que si eso era así, fijo que todo lo que estaba «viendo» ese canal vería alterada la impedancia de entrada del equipo y variaría el tono… Así que me puse a revisar todo el patch, afortunadamente no había más cosas raras.
    El caso es que sigo usando patch porque la libertar de usar cualquier compresor del estudio con cualquier previo me compensa, pero desde entonces siempre ando con en runrun en el cerebro cuando pincho un latiguillo.

    • Exactamente Iker, el problema que tenemos es que para tener la versatilidad que nos ofrecen los patch panel, hay que pagar el precio de un mantenimiento del mismo. Si no se realiza dicho mantenimiento de vez en cuando, el patch puede ser un auténtico quebradero de cabeza….

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